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Banquise arctique : le satellite IceSat met en évidence une fonte rapide

Le 8 juillet 2009 Entre 2004 et 2008, la calotte polaire arctique a perdu, en hiver, 68 centim?tres d'?paisseur. Pour la premi?re fois, les glaces jeunes (form?es dans l'ann?e) sont plus ?tendues que les glaces multi-annuelles. C'est ce que vient de r?v?ler le satellite IceSat, de la Nasa. Lanc? en 2003, IceSat (Ice, Cloud and land Elevation Satellite) mesure en permanence, ? l'aide de tirs laser, la hauteur des nuages, le niveau de la mer et l'altitude des sols gel?s. Par calcul, il est possible, notamment, de d?terminer l'?paisseur de la banquise, cette couche de glace qui flotte sur l'oc?an. Au fil des ann?es, les mesures de IceSat donnent une bonne id?e de l'?volution de la banquise arctique, dont on sait que le minium estival se r?duit chaque ann?e, au point d'envisager un jour une navigation r?guli?re en ?t?. On estime vraisemblable que l'oc?an Arctique soit un jour compl?tement libre de glace en ?t?. Mais les dates annonc?es varient... entre 2012 et 2100. Avec son rayon laser, IceSat mesure pr?cis?ment la hauteur de la surface glac?e ou enneig?e par rapport au niveau de la mer (sea surface) et peut ainsi estimer le tirant d'air (freeboard), terme de marine d?signant la hauteur des parties ?merg?es d'un navire. Connaissant la densit? de la glace et apr?s estimation de l'?paisseur de neige accumul?e (snow), il est possible, en appelant ? l'aide Archim?de et son principe, de d?terminer l'?paisseur de la glace (sea ice). Cliquer sur l'image pour l'agrandir. ? Ron Kwok/Nasa/JPL 17 centim?tres par an Loin de ces supputations, IceSat, lui, mesure avec opini?tret? la hauteur de la surface de glace, ?t? comme hiver. Un bilan de quatre ann?es de r?sultats, entre 2004 et 2008, vient d'?tre rendu public par la Nasa. Il confirme la r?duction de la surface de la banquise, en ?t? mais aussi en hiver. La couche de glace hivernale s'est amincie de 17 centim?tres par an sur cette p?riode, soit 68 centim?tres en tout, pour une ?paisseur moyenne d'environ 2,5 m?tres. La dynamique annuelle est ?galement modifi?e. La banquise vit au rythme des saisons. Apr?s les fontes de l'?t? et le minimum de septembre, de nouvelles glaces se forment durant l'hiver. Pendant les ann?es d'observation de IceSat, la reconstitution hivernale n'a pas suffi ? compenser les fontes estivales. Comparaison des ?paisseurs de la banquise en hiver, en 2003 et en 2008 (cliquer pour agrandir). La couleur indique l'?paisseur, de bleu fonc? pour 0 ? 1 m?tre jusqu'? blanc, pour plus de 4 m?tres. On voit clairement appara?tre en 2008 des zones de moins d'un m?tre au centre de la banquise arctique. ? Nasa/JPL (montage Futura-Sciences) D'apr?s les donn?es d?duites des observations, les glaces multi-annuelles, qui survivent ? un ou plusieurs ?t?s, sont pour la premi?re fois moins ?tendues que les glaces form?es au cours de l'hiver pr?c?dent. En 2003, les glaces multi-annuelles couvraient 1,54 million de kilom?tres carr?s et repr?sentaient 62% du volume total de la banquise arctique. En 2008, la proportion est tomb?e ? 32%. Pour l'oc?an mondial, la cons?quence est la lib?ration d'une plus grande quantit? d'eau liquide, qui tend ? r?chauffer encore les eaux polaires et qui pourrait modifier les courants (mais pas le niveau de la mer, rappelons-le, puisque la glace de la banquise est de l'eau de mer gel?e). Pour les auteurs de l'?tude, men?e par Ron Kwok, cette fonte est attribuable au r?chauffement de l'atmosph?re et ? des modifications de la circulation des glaces ? la surface de l'oc?an.

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