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Moins de volcans sous l'eau, plus d'oxygène sur Terre.

Le 30 Août 2007

Le volcan de White Island, en Nouvelle-Zélande. (Mark Barley)
L’atmosphère terrestre n’a pas toujours été respirable : la concentration d’oxygène dans l’air a augmenté il y a environ 2,5 milliards d’années. Ce sont les cyanobactéries qui, grâce à la photosynthèse, ont empli l’atmosphère d’oxygène. Cependant, les cyanobactéries elles-mêmes seraient apparues avant, il y a 2,7 milliards d’années. Alors pourquoi a-t-il fallu attendre pour que la composition de l’atmosphère change radicalement ?

Deux chercheurs, l’Américain Lee Kump et l’Australien Mark Barley, proposent une nouvelle hypothèse pour expliquer cet écart. Selon eux, c’est l’activité volcanique qui a fait la différence. Après avoir compilé une vaste quantité de données sur l’évolution des volcans, ils ont constaté que le nombre de volcans sous-marins avait rapidement diminué il y a 2,5 milliards d’années. La croûte continentale s’était alors épaissie et de plus en plus d’éruptions volcaniques avaient lieu sur la terre ferme et non plus au fond des océans.

Or les gaz produits par les éruptions sous-marines sont de grands consommateurs d’oxygène –on les appelle des gaz réducteurs. L’hydrogène ou le sulfure d’hydrogène réagissent avec l’oxygène pour former de l’eau et des sulfates, par exemple. En revanche, les volcans terrestres crachent surtout des gaz déjà oxydés comme le dioxyde de carbone.

Pour Kump et Barley, la concomitance entre l’évolution du volcanisme et l’augmentation de l’oxygène dans l’atmosphère n’est pas une simple coïncidence. Ils pensent que pendant au moins 200 millions d’années les volcans sous-marins ont consommé l’oxygène produit par les cyanobactéries.

Ces travaux sont publiés aujourd’hui dans la revue Nature.

Source : http://tempsreel.nouvelobs.com/actualites/sciences/sciences_de_la_terre/20070830.OBS2718/moins_de_volcans_sous_leau_plus_doxygene_sur_terre.html

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